34 évesen ő az online szerencsejáték királya

2014-12-10
David Baazov elmúlt pár éve arról tanúskodik, hogy az embernek nem szabad az álmait feladni. Hogy ki ő? Egy hatalmas pókerbirodalom, a Pokerstars és a Full Tilt Poker résztulajdonosa, érdemes a nevét megtanulni.

 

Az őrült ajánlat

 

Az idei év elején David Baazov, akiről akkor még kevesen tudták, hogy kicsoda, besétált a Blackstone Group, a világ legnagyobb, részvényekkel foglalkozó cégéhez egy botrányos ajánlattal. 33 évesen ekkor még Baazov a szinte ismeretlen, homályos hátterű, mindössze néhány elhanyagolható eredménnyel rendelkező montreáli cég szintén ismeretlen vezetője volt, nagy tervekkel. A  Blackstone támogatásával a háta mögött végbe akarta vinni a 4,9 milliárd(!) dollárt (forintban már leírhatatlan összeget) érő Pokerstars, a világ legnagyobb online pókercégének megvásárlását. Úgy lépett fel , mintha az összes kártya a kezében lenne, ám javaslata teljesen őrült elképzelésnek számított.  Annak ellenére, hogy az Amaya eladási ára 7 dolláron állt, azt kérte a Blackstone-tól és más befektetőktől, hogy darabonként 18 dollárért vásárolják meg azokat, továbbá az Amaya részvényekké alakítható értékpapírokat 21 dollárért.

 

Ha valaha is volt ilyenhez hasonló a kapitalizmus történetében, a Blackstone hitelcsoportjának vezetői mindenesetre nem hallottak róla. Gyorsan rövidre zárták a megbeszélést, és kidobták Baazov-ot az utcára.

 

Az elkövetkező hónapokban Baazovnak mégis sikerült becserkésznie a Pokerstars  tulajdonosait, a vonakodó bankárokat, és a nagymenő Wall Street-i befektetőket. Augusztusban Baazov végül mégis megvásárolta a Pokerstarst úgy, hogy eladott 1,7 milliárd dollár értékű Amaya részvényt 18 dolláros darabáron, valamint átalakítható részvényeket 21 dolláros darabáron.  A Blackstone hitel részlege, melyet a Wall Streeten GSO-nak neveznek, 1 milliárd dollárt fektetett be, ami a valaha volt legnagyobb, egy tranzakcióval vállat elkötelezettségük. Végül 15 dolláros áron jutottak hozzá a részvényekhez azután, hogy Baazov szinte semmit sem tudott biztosítékként felmutatni a legfontosabb pénzügyi támogatójának.

 

Ezzel az egy tranzakcióval Baazov most az online szerencsejáték királya, egy (majdnem) milliárdos játékos egy összetett és nagy téttel rendelkező játékban, ahol ez a lépése hirtelen olyan magasságokba emelte őt, mint például Sheldon Adelson, a régen pályán levő szerencsejáték milliárdos. A vakmerőség, amivel Baazov a színre lépett, szinte hihetetlen. Senki, még saját munkatársai sem gondolták volna, hogy tényleg eléri, hogy a 150 milliós bevétellel rendelkező, nyilvánosan működő részvénytársaság, az Amaya egy készpénzes vásárlással megveheti a Rational Group-ot, az óriási Isle of Man-i, 1,1 milliárd dolláros bevétellel, és vegyes múlttal rendelkező óriáscéget, és ezzel a Pokerstarst és a Fulltilt Pokert.

 

Baazov véghezvitte, amit akart, és részvényei mostanában 33 dollárért, a 2010-es bevezetési ár 2600%-án cserélnek gazdát. A részvények 12,5%-a  Baazov kezében van, melynek értéke jelenleg 800 millió dollár. „Ez egy olyannyira vakmerő húzás volt, hogy sokkolta az egész iparágat” – mondja róla Robert Young, a Canaccord Genuity elemzője. „Hihetetlen. elmentek és megvették az online szerencsejáték legfontosabb bázisát 4,9 milliárdért úgy, hogy a cégük kevesebb, mint 1 milliárdra volt értékelve. ”

 

Az, hogy vállalkozása sikeres lesz-e, még persze nem eldöntött kérdés, de Baazov története akkor is a pofátlanság, a szerencse, és állhatatosság színes keveréke. „A pókerjáték maga is erről szól; mérlegelni egy döntést. Ez aztán az igazán nagy tétű versen y.”- mondta Baazov a Forbes magazinnak adott első, hosszú interjújában. „És még épphogy csak elkezdődött.”

 

Ennek ellenére Baazov nem tartja magát nagy pókerjátékosnak. Építőmunkás fiaként született Izraelben, majd egyébként grúz szülei  1 éves korában Montreálba költöztek. Szigorú, Modern Orthodox zsidó családban nőtt fel öt testvérével, akik egy darabig tolerálták Baazov kilengéseit. Profi matekosként nagyon unta az iskolát, és 16 évesen meg is mondta szüleinek, hogy elege van belőle. Ők azt tették, ami elvárható volt tőlük; kitették otthonról.

 

A történet kezdete: nincstelenül az utcán

 

Büszkeséggel telve Baazov nem somfordált vissza, mindenképpen el akart valamit gyorsan kezdeni. Egy darabig egy barátjánál aludt, de a hideg reggelek nemsokára Montreál köztéri padjain, vagy a minden sarkon megtalálható, nyitott jégkorong arénák padjain találták. Két hét fagyoskodás után bátyja jogosítványával lakást bérelt, és kedvezményes mosodai illetve ruházati kuponok postai úton történő eladásával kezdett foglalkozni. Aztán számítógépeket árusító boltot nyitott Montreálban, ahová elmondása szerint az első öt hónapban mindössze két vevő tévedt be. 

 

Az első sikerek

 

Üzleti vállalkozásában a nagy áttörés akkor jött, amikor sikerült a Montreali könyvtárral szerződést kötnie számítógépek beszállítására, amivel a következő öt év alatt 20 milliós vállalkozássá tornázta fel cégét. Egy barátja szerint csukott szemmel szét tudott szedni majd összerakni egy gépet. 25 éves korában, miután elvesztett egy Montreál városa által számítógépekre kiírt tendert a Compaq-kal szemben, és ezzel felismerte, hogy ezután a direkt értékesítés fog előtérbe jutni, hirtelen eladta a céget.

 

Szoftverek és szerencsejáték

 

Amikor elege lett a hardware-ből, elhatározta, hogy a szoftverpiacra fog belépni. Nem nagyon tudta, hogy kezdje, így felvett néhány fejlesztőt,  akik végül létrehoztak egy olyan elektromos pókerasztalt, aminek működtetéséhez emberi erőforrásra nem volt szükség. Kaszinókba és kaszinóhajókra adta el őket, ekkor kapta cége az Amaya nevet.

 

Belépés a tőzsdére

 

6 milliós bevétellel Baazov 2010-ben tőzsdére vitte cégét Torontóban, részvényei 1 dollár alatti áron indultak. A tőzsdén való indulás előtt az akkor 29 éves Baazovnak sikerült találkozót kieszközölnie a korábban NATO parancsnok és  egyben elnökjelölt Wesley Clark generálissal, aki mindig a szerencsejátékokból származó bevételek mellett állt ki. A megbeszélés után nem sokkal az cég alkalmazottainak legnagyobb meglepetésére Clark generális az Amaya  igazgatótanácsának tagja lett.

 

Baazov törtetésével és profitorientáltságával, és mert Montreál a Kahnawake indiánok közelségével egy igazi szerencsejáték paradicsom volt, elkerülhetetlenné vált, hogy betegye a lábát az online szerencsejáték piacra. Aprócska, nyitott érdekeltségű cégével kisebb cégeket vásárolt meg, mint például a Chartwell Technology és a Cryptologic, amik online üzemeltetők részére gyártottak kaszinójátékokat.  Lecsapott az Ongame-re is, ami online póker szoftvert gyártott.  Az őt figyelők nem tudtak eligazodni rajta, hogy mit is akar valójában. Pedig ő már akkor is óriási birodalmának kirakódarabjait rakta a helyére.

 

2012-ben 177 millió dollárért megvette Cadillac Jack pénznyerő gyártó céget, ami jót tett a cash-flow-jának, mintegy 36 millió dollár jött be egy évben.  Persze már ezt sem vihette volna végbe a Blackstone cég segítsége nélkül, aki 110 milliót adott kölcsön neki erre a tranzakcióra. Az Amaya részvényei nagyon jól reagáltak a befektetésre; áruk 2012 novembere és 2013 januárja között 3,50-ről 7 dollárra nőtt.

 

Az elképesztő ötlet megfogalmazódik

 

Miután megvette a Cadillac Jack-et, Baazov azzal állt pénzügyi vezetője elé, hogy már ki is nézte magának a következő megvásárolandó céget; a Rational Group-ot, a Pokerstars tulajdonosát. Daniel Sebag , miután összeszedte magát a meglepetéstől, jóindulatúan azt tanácsolta neki, hogy egy perc időt se szánjon ennek az őrültségnek a véghezvitelére, hiszen teljesen lehetetlennek tűnt. A Rational nem csupán óriás volt az Amaya-hoz képest, hanem köztudottan hatalmas profitot termelt, szemben az Amaya-val, ami éppen veszteséges volt.

 

Egy kis pókertörténelem

 

De Baazov nagy lehetőséget szimatolt. A Pokerstarst eredetileg Isai Scheinberg, egy izraeli gyökerekkel rendelkező kanadai , és a fia, Mark alapította és üzemeltette, övék volt a cég többségi tulajdona része. A Pokerstars kitűnő pénzügyi eredményei ellenére a tulajdonosok jogi problémákba futottak bele, amikor 2006 után, az UIGEA online szerencsejátékot szabályozó törvény elfogadása után is folytatták működésüket az Egyesült Államokban.

 

A szövetségi végrehajtók 2011-ben lezárták a Pokerstars amerikaiakat célzó oldalát, és vád alá helyezték Isait (Markot nem) illegális szerencsejáték szervezésért. Isai és a cég mindig is tagadta az ellene felhozott vádakat, szerinte legálisan működtek az országban. A történet végül 731 milliójába került a cégnek, igaz, hogy ezzel egyben riválisát, a Full Tilt Pokert is fel tudta vásárolni. Isai, aki 2013-ban még mindig vád alatt volt, az Isle of Man szigeten maradt, és ugyanekkor a Pokerstarsnak nem sikerült szolgáltatóként bejutnia a közben legális pókert elindító három államba; Delaware-be, New Jersey-be, és Nevadába. Baazov ebből megérezte, hogy a Scheinberg család talán már nem is ragaszkodik annyira a céghez.

 

A vételi ajánlat

 

Amikor először eléjük állt azzal, hogy megvenné a Pokerstarst,  Scheinbergék a legkevésbé sem vették őt komolyan, meg kell vallanunk, teljesen jogosan.  Első személyes találkozásuk után, 2013 első felében kitartóan tartotta velük a kapcsolatot telefonon, makacson kiállt szándéka mellett.

 

2013 nyarán, a Scheinbergek megelégelték a zaklatást, és elhatározták, hogy próbára teszik Baazov blöffnek hitt kéretlenkedését. Azt mondták neki, hogy megfontolják az ajánlatát, amennyiben egy pénzügyi cégtől papírt hoz arra vonatkozóan, hogy 3 milliárd dollárral hozzájárulnak a tranzakcióhoz. Baazov csak erre várt, és megkérte őket, hogy biztosítsanak adatokat a Pokerstars pénzügyi helyzetére vonatkozóan.  Kérését azonban visszautasították.

 

Baazov azonban nem olyan ember, aki könnyen feladja. Addig járt a nyakukra, amíg az előző üzletükre és a Cadillac Jack sikerére alapozva sikerült meggyőznie a Blackstone elöljáróit, hogy megkapja a szükséges papírt. A fejléces papír meggyőzte Scheinbergéket.

 

Baazov azonban épp ekkor lépett rá a fékre a folyamatban. 2013 őszén , a Pokerstarsnak a New Jersey-i liszensz megszerzésére irányuló javaslatát visszautasították azzal az indoklással, hogy a vád alatt lévő Isai még mindig érdekelt a cégben. A többi tulajdonos türelmetlen volt; épp eleget dolgoztak azon, hogy az USA legnagyobb, online szerencsejátékot indító államában szolgáltathassanak, így hát minden készen állt arra, hogy az üzlet megköttessen.

 

Pénzvadászat nagyban, és az adásvétel

 

2013 decemberében Baazov visszatért a Man szigetre, ahol a Pokerstars vezetői végre hajlandóak voltak a cég pénzügyi helyzetét az érdeklődő elé tárni. Baazov végre konkrét  számokban látta álmait; a Pokerstars igazi virtuális birodalmat épített az online póker piacon 89 millió regisztrált felhasználójával és havi 5 millió aktív játékosával. Mivel a rendszer folyamatosan minden egyes tétből egy elhanyagolható mennyiségű pénzt lecsípett, ekkora játékosbázisnál egy automata pénzgyárral állt szemben a vevőjelölt. A kitűnően vezetett vállalat évi 417 millió dolláros profitot termelt 1,13 milliárdos bevétel mellett.  

 

2014 elejére az Amaya és a Rational aláírt egy szándéknyilatkozatot a Rational eladásáról 4,9 milliárd dolláros áron. Igaz, hogy kicsikarta a szándékot, de az Amaya-nak ettól még nem volt pénze. Ugyanazzal a hihetetlen elhatározással , amivel kamaszkorában kiköltözött a hideg padokra, Baazov ajánlatával meglátogatta a Blackstone-t. Az eredmény ugyanaz lett: az utcán találta magát.

 

Hajthatatlan volt. Kitették az ajtón, visszament az ablakon. Folyton a Pokerstars hihetetlen profitjára alapozta érvelését. Méltatta azt, hogy a pókercég játékosai milyen nagymértékben hűségesek az oldalhoz, a bevétel  60%-át olyan játékosok generálják, akik 2001 és 2010 között regisztráltak. Egy, a Blackstone által a Pokerstarsnál végrehajtott, jól sikerült cyber biztonsági audit is sokat lendített az ügyön.  Apránként tehát Baazovnak sikerült rávennie a Blackstone –t hogy biztosítson 1 milliárd dollárt az adásvételhez. 

 

Ezután már könnyebb volt meggyőznie a világ legnagyobb vagyonfelügyelő cégét, a Black Rock-ot, hogy hasonló mértékben támogassa a tranzakciót. A fennmaradó 2,9 milliárd dollárra vonatkozóan Baazov és a Blackstone bankokhoz fordult. Ez is először képtelen vállalkozásnak tűnt, soha nem volt még a földkerekségen olyan bank, ami online szerencsejátékra adott volna nagyobb hitelt így hát szakértők szerint 10% esély volt arra, hogy meg fogják kapni tőlük a pénzt.

 

Ám a számok és az eladási ráta azonban a bankok számára is visszautasíthatatlannak tűnt. A végén a bankok (köztük a Deutsche Bank és a Barclays) a teljes összeget kölcsönadta, és az Amaya megvásárolta a Rational Group-ot.

 

Mark Schneinberg, aki épp akkor töltötte be a 40-et, nettó 4,1 milliárd dollárral a zsebében sétált ki az adásvételről.  Ám a legfőbb nyertes mégis Baazov volt, aki augusztus 1-én, két nappal a 34 . születésnapja előtt írta alá a szerződést. Taktikával és akarattal a semmiből egy milliárdos nagyságrendű szerencsejáték céget varázsolt úgy, hogy a saját pénzéből egy centet sem kockáztatott.

 

Mit hozhat a jövő?

 

A szép történet azonban itt nem ér véget happy end-el. Baazovnak ugyanis rengeteg kihívással kell még szembenéznie. Először is azokkal a problémákra kell megoldást találnia, melyek miatt a Scheinbergek eladták a céget. Nevezetesen, hogy a globális online pókerpiac hanyatlóban van. A valaha legnagyobb pókernagyhatalom, Amerika bezárta kapuit, csak három államban legális a szegregált online póker, mely csekély bevételt hoz. Kevés remény van arra, hogy szövetségi szabályozás szülessen az ügyben, és egyelőre New Jerseyt sem sikerült meggyőzniük feddhetetlenségükről. A kaszinó milliárdos Scheldon Adelson sem könnyíti meg az ügyet. A Las Vegas Sands, a világ legnagyobb kaszinóláncának tulajdonosa ádáz ellenségnek és immorálisnak tartja az online szerencsejátékot, és saját bevallása szerint mindent megtesz bevezetése ellen, kerüljön az bármibe.

 

A világ többi táján szintén kihívásokba ütköznek, különösen, hogy a Pokerstars meg akarja győzni New Jersey elöljáróit, hogy nem halászik zavarosban. Már számos szürke piacról kivonult, köztük Malaysiából és Törökországból. Igazából még Kanadában sincs teljes biztonságban, melynek törvényei tulajdonképpen tiltják az online szerencsejátékot. Ám Baazov állítása szerint ezt is elintézte, még mielőtt aláírták a szerződést, a részletekről azonban nem kívánt nyilatkozni.  Híresztelések szerint azonban az online póker adóbevétele győzte meg a vezetőket arról, hogy nem érdemes küzdeniük a Pokerstars ellen, inkább ki kell használni a játék adta lehetőségeket.

 

Ez Baazov ütőkártyája. A Pokerstars az online szerencsejáték ipar óriása, amivel minden kormányzat és politikus szívesen tárgyal, hogy részesüljön a profitból. A globális online szerencsejáték  ipar bevétele a H2 Gambling Capital becslése szerint ebben az évben eléri a 38,7 milliárd dollárt, ennek 10%-a a pókerből származik. A Pokerstars neve előtt kapuk nyílnak meg; Spanyolországban nemrégiben elindította kaszinóoldalát, és pár hét alatt már kétszámjegyű részesedése volt a piacból. A Full Tilt mostanra a világ nagy részén elindította kaszinójátékait, és hűséges játékosainak 30%-a már ki is próbálta azokat.A sportfogadás lesz a következő, Baazov szerint  2015 márciusában indulnak bizonyos országokban. További tervei alapján részt akar szerezni a közösségi játékokban, és a tengerentúlon népszerű fantázia sportokban is.

 

Ezalatt azonban nem árt figyelnie a saját játékosaira is. Néhányan már morognak a rake-ek 5%-ra való felemelése, valamint a  2,5%-os pénzátváltási költség miatt.

 

Az Amaya részvényei közben meredeken emelkednek, csak az elmúlt hónapban 17%-kal nőtt értékük, és Baazovnak meglepő tervei vannak: „Az a célom, hogy a szerencsejáték bevételek csak kevesebb, mint 50%-át tegyék ki a cég teljes bevételének. Miután mi egy fogyasztókra koncentráló cég vagyunk, nem a szerencsejáték miatt vettük meg a Rationalt. Azért akartuk olyan nagyon megszerezni, mert 89 millió ügyfele van. Nem játékosnak vagy szerencsejátékosnak nevezném őket, hanem fogyasztóknak.”

 

Akárhogyan is nevezzük őket, megszerzésük idáig jó befektetésnek bizonyult.

 

Címkék: póker,